The ups and downs, and lefts and rights of zombie choreography

Contemporary dancer Ye Hyo-seung. [LIM HYUN-DONG]

Has the coronavirus pandemic piqued movie-goers' interests in zombie apocalypse movies?

Director Cho Il-hyung’s recent zombie thriller film “#Alive” starring Yoo Ah-in and Park Shin-hye has clinched the top spot at the local box office for three weeks, attracting 1.7 million viewers as of Sunday.

In the movie, the infected zombies twist their bodies and run toward humans with their mouths open.

Zombie movements in “Train to Busan” (2016) and “#Alive” (2020) seem chaotic and disorderly, but they are all meticulously designed by dance experts.

In fact, every Korean drama series and film centered on the so-called "K-Zombie" trend, including Netflix series "Kingdom," went through the hands of zombie choreographers.

The hit flick “#Alive,” was of course no different and saw contemporary dancer Ye Hyo-seung at its helm.

“Shiver, stretch hands forward, bend legs, bend the upper body, grab the door handle, shiver more violently....”

This is a sequence of movements of Sang-chul (actor Lee Hyun-wook) in "#Alive,” as he enters Joon-woo's (actor Yoo Ah-in) house. Sang-chul is a character who shows the whole process of being infected from the initial stage to the final stage.

Ye spent most of his time designing these movements, as it was his first piece of choreography in the film.

“The first move is the most important to make the audience immerse themselves into the plot,” Ye said.

Ye stressed that the most important thing is the control of breath.

"First, [your]breath becomes heavy as if abnormal cells collide in the body,” Ye said. “Then the body shakes more violently, and at the final stage, the body twists abnormally. Only when every zombie follows these movements in order, does this process look natural."

Among hundreds of infected zombies in the movie, about 10 people were given specific characters.

Whether as a fireman, police officer or a security guard, each trained for a month, studying how their daily movements would change if enacted by a zombie.

While this was Ye’s first time working on choreography for zombies, his background is a testament to his talent as a choreographer.

Ye, who majored in modern dance, is currently the head of the Blue Poet Dance Theater. Before, he worked at Belgian dance company les ballets C de la B, France's Atelier de Paris – Carolyn Carlson and even participated in choreography for the closing ceremony of the Sochi Winter Olympics.

Yoo, who had seen Ye’s performance, recommended him to the film director.

"I felt that the style of break dancing fit well with zombie movement. Since I was never a fan of horror movies, I had to force myself to watch zombie films and television shows including 'The Walking Dead' (2010-2020) and 'World War Z' (2013) and '28 Days Later' (2002) as references for this project.”

Compared to other movies in the same genre, which see zombies run around the city in the dark, “#Alive” showcases more scenes that zoom in on the undead during daylight. It delivers the horror survivors encounter while hiding in their apartments.

The essence of the movie lies in the changing emotions of Joon-woo who observes Sang-chul's entire transformation.

Depending on the situation, some zombies are less violent and more vulnerable, which Ye had to take into account when devising the choreography.

Zombies from director Cho Il-hyung's "#Alive." [LOTTE ENTERTAINMENT]

Ye also appears in the movie as one of the zombies. When Joon-woo and Yu-bin (actor Park Shin-hye) evacuate to the eighth floor of the apartment building, Ye stands with a group of infected zombies in front of the elevator.

"When I saw the finalized movie, the zombie movements seemed stronger thanks to the sound effects and computer graphics. I enjoyed this project because it was completely different from performing on stage," he added.

Even intimate scenes are 'designed'
The importance of choreographers for Korean zombie movies has been a recent topic of conversation, but the intrinsic role they play in movies is not new.

In Kim Tae-yong’s "Misbehavior" (2017), the male character Jae-ha (actor Lee Won-keun) is an aspiring ballet dancer. The producer of the film Kim Jung-min said they invited a ballet choreographer to help plan choreography, train actors, and cast stand-ins.

In director Im Sang-soo’s "A Good Lawyer’s Wife" (2003), actor Moon So-ri, plays a former modern dancer. For the role, Moon received training from modern dancer Ahn Ae-soon.

In "La Belle" (2000) directed by Yeo Kyun-dong, modern dancer Ahn Eun-mi came up with the choreography for actor Oh Ji-ho and actress Lee Ji-hyun’s intimate bedroom scene.

"Each emotion is different depending on the position of the male and female's arms and legs,” Ahn said. “I paid attention to the moves so they would not be seen the same way as the ones in mediocre erotic films and created delicate body language.”

K-zombie choreography in the spotlight
Choreographer Park Jae-in, a former rhythmic gymnastics coach, is at the forefront of designing body movements for Korean movies.

Park choreographed dance moves in director Lee Seok-hoon’s comedy movie "Dancing Queen" (2011), party scenes in Yoon Je-kyoon’s drama movie "Ode to My Father" (2014) and intimate scenes in Jo Cheol-ho’s romance movie "Secrets, Objects" (2011).

In director Na Hong-jin’s thriller "The Wailing" (2016), Park's name was featured in the credits as "body movement composer."

Since then, he has been building a career dedicated to composing bizarre gestures in films such as Chang Chae-hyon’s mystery thriller movie "Svaha: The Sixth Finger" (2018) and Netflix original series "All of Us Are Dead,” an upcoming Netflix series based on the Naver webtoon “Now at Our School” by Joo Dong-geun.

Film choreographer Jeon Young also specializes in zombie movements and leads the "Korean-style zombie," shown in Yeon Sang-ho’s zombie horror movie "Train to Busan" and Kim Sung-hoon’s horror movie "Rampant" (2018).

A former street dancer who specializes in break dancing, a style characterized by contortionist movements, Jeon has drawn global attention with “Korean-style zombie” movements after working with Park on "Train to Busan" and Netflix zombie series "Kingdom" (2019). In "Peninsula" (2020), the sequel to “Train to Busan” to be released on Wednesday, Jeon also appears as one of the zombies and presents the audience with a new and updated style of K-zombie.


예술이 된 좀비 몸짓, 무용가의 치밀한 계획이었군

코로나19라는 미증유의 전염병이 영화 몰입을 돕는 걸까. 6일까지 관객 157만명을 빨아들인 영화 ‘#살아있다’(감독 조일형)는 정체 모를 바이러스의 실태를 시각적으로 구현하는 데 충실하다. 감염자들은 거친 호흡 속에 몸을 비틀며 식인의 의지를 담은 ‘아가리’를 벌리고 달려든다.

포인트는 이게 전문가가 디자인한 동작이란 점. 이른바 ‘K-좀비’ 돌풍을 불러일으킨 영화 ‘부산행’과 15일 개봉할 속편 ‘반도’, 넷플릭스 시리즈 ‘킹덤’ 등도 모두 좀비 안무가들의 손을 거쳤다. ‘#살아있다’에선 글로벌 무대에서 활약해온 현대무용가 예효승씨가 이 역할을 담당했다. 예씨가 영화 속 동작을 재연하며 들려준 몸짓 안무의 세계로 들어가 보자.

#감염자 연기 포인트는 호흡에 있다?

벌벌 떤다, 손이 앞으로 뻗는다, 다리가 꺾인다, 상체가 숙어진다, 문고리를 잡는다, 더욱 격렬하게 떤다….

‘#살아있다’에서 준우(유아인) 집에 들이닥친 옆집 남자 상철(이현욱)이 안구 출혈과 함께 보인 몸짓 순서다. 예씨가 이번 영화에서 처음 맡은 ‘안무’라 가장 고심했다고 한다. 고도로 계산된 몸짓 언어로 관객 몰입을 이끌어야 하기 때문이다. “상철은 감염자의 전개과정을 대변하는 캐릭터다. 준우가 목격하는 상황에서 몸의 이상 반응과 돌변을 초기, 중기, 말기에 걸쳐 한달음에 보여줘야 했다.”

이때 중요한 게 호흡 조절이다. “먼저 몸 안에서 이상 세포가 충돌하는 듯 가쁘게 숨 쉬다가 이어서 신체 내 진동이 좀 더 폭력성을 보이기 시작한다. 말기 땐 내가 아닌 제3자에 의한 뒤틀림으로 바뀐다. 이 과정을 계산대로 해야 ‘자연스러워’ 보인다.”

이번 영화 속 감염자 중 캐릭터가 부여된 건 10여 명. 감염 후에도 애초 직업적 특성대로 행동한다는 설정에 맞춰 한 달간 각자 캐릭터(소방관, 경찰관, 경비원 등)를 염두에 둔 몸짓 훈련을 했다. 나머지 수백명 감염자들도 모여서 합을 맞췄다고 한다.

#현대무용가의 좀비 안무는 뭔가 다르다?

현대무용을 전공한 예씨는 벨기에 세드라베 무용단, 프랑스의 캐럴린 칼슨 아틀리에 드 파리 무용단, 소치 동계올림픽 폐막식 조안무 등을 거쳐 현재 블루포엣 댄스씨어터의 대표를 맡고 있다. 영화 작업도, 좀비 안무도 이번이 처음이다.

평소 친분 있던 유아인이 그의 공연을 관람하고선 감독에게 추천했다고 한다. “관절을 꺾고 비트는 춤 스타일이 좀비 동작과 들어맞는다고 느낀 듯하다”고. 공포물을 안 좋아해 안무를 맡고 나서야 ‘베놈’ ‘워킹데드’ ‘월드워Z’ ‘28일 후’ 등을 찾아봤단다.

한정된 아파트 공간에서 생존자들의 사투를 그린 ‘#살아있다’는 여느 좀비물에 비해 대낮에 활보하는 감염자들이 클로즈업돼 보이는 장면이 많다. 생존자이자 관찰자인 준우의 시선과 미묘하게 변화하는 감정이 중심이라서다. 처한 상황에 따라 폭력성보다 나약함이 돋보여야 하는 좀비도 있는데, 미세한 움직임에 이런 감정을 싣는 게 안무 몫이다.

“늘 몸을 관찰하고 의식적으로 움직여본 전문가라야 동작 팁을 제공한다.”

영화엔 예씨도 감염자로 출연했다. 준우(유아인)와 유빈(박신혜)이 아파트 8층으로 대피했을 때 엘리베이터 앞에서 감염자 무리를 이끄는 역할이다. 흐느적거리면서 발작적으로 움직이는 몸짓이 ‘춤 고수’답게 유려하다.

“완성된 영화를 보니 효과음과 CG 덕에 원래보다 움직임이 강화돼 보이더라. 공연 무대와 또 다른 경험이라 즐겁게 임했다.”

#은밀한 베드신도 ‘디자인’ 한다?

안무가의 역할은 춤 소재 영화에서 가장 두드러진다. 발레리노 지망생이 등장하는 영화 ‘여교사’(2017)를 공동제작한 필름케이의 김정민 대표는 “발레 안무가를 모셔 춤 안무와 배우 훈련, 대역 캐스팅에 도움을 받았다”고 말했다.

‘바람난 가족’(2003)에서 전직 무용수 출신 30대 주부를 연기한 문소리는 현대무용가 안애순으로부터 훈련받았고 영화엔 안애순 무용단원들도 출연했다.

오지호·이지현 주연 ‘미인’(2000, 감독 여균동) 땐 현대무용가 안은미가 합류했다. 여주인공의 전신 누드, 육체의 탐닉 묘사에 주력한 영화에서 ‘베드신 안무’로 화제가 됐다. 그는 당시 “남녀 팔과 몸의 위치에 따라 감정의 스펙트럼이 다양하게 나타난다. 에로영화 속 노출과는 다른, 두 몸이 만들어내는 선과 몸의 언어에 신경 썼다”고 밝힌 바 있다.

#각광받는 K좀비 안무의 세계

최근 한국영화의 몸동작 디자인을 선도한 이로는 리듬체조 코치 출신 박재인 안무가가 첫손에 꼽힌다. ‘댄싱퀸’(2011)의 춤이나 ‘국제시장’(2014)의 파티 장면, ‘사물의 비밀’(2011)의 정사 장면 등에서 음악과 어우러진 몸짓을 고안한 그는 ‘곡성’(2016)에서 ‘바디 무브먼트 컴포저’라는 직책을 크레딧에 올렸다. 이후 영화 ‘사바하’(2018), 넷플릭스 시리즈 ‘지금 우리 학교는’ 등에서도 기괴한 몸짓을 전담하는 안무가가 필수가 됐다.

‘부산행’ ‘창궐’ 등에서 액션에 능한 특징을 보이는 ‘한국형 좀비’를 주도하는 안무가로는 전영이 있다. 본 브레이킹 댄서 출신으로, 박재인과 함께 ‘부산행’(2016)을 맡은 데 이어 ‘킹덤’을 통해 세계적으로 주목받는 몸짓 디자이너가 됐다. 오는 15일 개봉하는 강동원 주연 ‘반도’에선 더 빨라지고 진화한 K-좀비가 나오는데, 전영도 좀비로 출연한다.

강혜란 기자